Een buis met een fosfor laag, die is gevuld met een edelgas (argon) en een kleine hoeveelheid kwikdamp. De starter (bimetaal) stuurt elektrische stroom naar de twee elektroden als de lamp voor het eerst wordt aangedaan. De elektroden leveren elektronen om het argon te ioniseren, zodat een plasma wordt gevormd dat elektriciteit geleidt. Het voorschakelapparaat beperkt de hoeveelheid stroom die door de buis kan stromen. Het plasma exciteert de kwikatomen, die vervolgens zichtbaar licht en onzichtbaar ultraviolet licht uitstralen. Via de fosfor laag aan de binnenkant van de lamp wordt het ultraviolette licht omgezet in bruikbaar licht. Verschillende soorten fosfor produceren warmere of koudere kleuren. Specifieke lichtstroom 70-100 Lm/watt.